Homero Aridjis’ Heartfelt Plea For A Lead-Free Mexico

Renowned poet, novelist and environmental activist Homero Aridjis has long been an active and eloquent voice for Mexico.  We are honored that he is speaking out in support of our recently-launched “Barro Aprobado” project to solve Mexico’s 500 year-old tradition of beautiful but deadly pottery

In this video, Aridjis reflects on the national lead problem, which affects over 70% of the country’s population, and recalls a speech he made 20 years ago at the request of Mexico’s President.

English translation

In May 1991, we had an emergency with the problem of lead in the blood of children, fetuses of women, and indeed it was putting many lives at risk, not only in the places where people worked, but also in residential areas. The lead sources were very common: the pottery vessels that were produced with leaded glazed, lead in pencils, lead in paint and also the inhaled lead from gasoline.

One day Dr. Palazuelos told me that the U.S. ambassador in Mexico in those years, Mr. Negroponte, had a big problem of lead poisoning in his children living in Mexico City and that Dr. Palazuelos had to treat them. This was a lead poisoning family secret of a U.S. ambassador. He was thinking of moving from Mexico to another country because of the lead problem.

The problem happened to children playing on swings. Their hands were impregnated with lead, or in schools with pencils that contained lead. Also house paint had lead. In those days it coincided that the President of the Republic at that time, Mr. Carlos Salinas de Gortari, asked me to give the speech for World Environment Day. I based my speech on the urgency for Mexico to legislate on lead, because it was a serious health problem and there was almost no awareness of the problem and there were no regulations and no actions were taken to regulate the presence of lead in various food products and in our daily lives. What especially worried us was that children were born with lead in their blood.

My speech was very sincere, very direct. I asked President Salinas to take steps to combat the problem of lead in Mexico. Some people there were alarmed when I touched the issue so directly, so urgently and so sincerely. They told me, “That’s no way to talk to the President, and I hope he does not become angry.” But I said, “No, he is not going to get mad because it is a real problem and a presidential action is needed”. ]

To our surprise, Carlos Salinas decided right then to take steps to reduce the amount of lead in various products in the country. He contacted Jaime Serra Puche, the Secretary of Commerce at the time to address the problem of lead. We gave Serra Puche a diagnose of the problem and he began to take action. That was one of the first cases in which the lead issue was raised along with importance of taking take action on the issue.

I believe that this movement on pottery (Barro Aprobado) is very important. All civil society should support it as well as the state governments, starting with the government of Morelos.

This can be a model for the rest of the country to take measures on lead. Lead remains a major problem, a major risk to human health and I also believe that if the lead problem is solved in pottery, it will be very beneficial for all those who produce pottery. All the ceramics will then not only be purchased/used in Mexico but also exported abroad.

Spanish transcript:

En mayo de 1991, tuvimos una emergencia por el problema del plomo en la sangre de niños, de fetos de las mujeres y precisamente que estaba poniendo en peligro la vida de muchas personas, no solamente en los lugares donde se laboraba pero también en las zonas residenciales. Las fuentes del plomo pues eran muy comunes: precisamente las vasijas que se producían con barro que tenían presencia de plomo, en los lápices, en la pintura y también en el plomo que se inhalaba. Y un día el Dr. Palazuelos se acercó a mí contándome – o haciendo una revelación- que el embajador de EUA en México en esos años, el señor Negroponte tenía un gran problema de plomo, envenenamiento de plomo, en sus hijos en la Cd. de México y que él debió de atenderlos. Esto era un secreto de la familia de un embajador de EUA por envenenamiento de plomo, casi él estaba pidiendo su cambio del México a otro país por el problema del plomo.

Esto se daba de pronto en niños que jugaban en columpios y sus manos se quedaban impregnadas con plomo, o en las escuelas, con lápices que tenían plomo. También las pinturas de las casas. Y por esos días coincidió que el presidente de la República en ese entonces, el Lic. Carlos Salinas de Gortari, me pidió que yo diera el discurso por el día mundial del medio ambiente. Entonces fui a dar el discurso y basé mi discurso en la urgencia que en México se legislara sobre el plomo, porque era un grave problema de salud y no había casi conciencia sobre ese problema y tampoco había reglamentos y no se tomaban tampoco medidas para regular la presencia del plomo en diversos alimentos, en productos y en nuestra vida cotidiana. Y sobre todo lo que más nos preocupaba, a nosotros, es que estaban naciendo niños con plomo en la sangre y había mujeres que tenían en los fetos plomo.

Ahí yo en el discurso fui muy sincero, muy directo y le pedí al presidente Salinas que tomara las medidas necesarias para combatir el problema del plomo en México. Algunas personas que estaban ahí presentes se alarmaron cuando yo toqué el problema de una manera tan directa, tan urgente y tan sincera. Me dijeron: “Esa no es manera de hablarle al presidente de la República, así. Espero que no se enoje” y le dije: “No, no se va a enojar porque es un problema real y se necesita una medida presidencial para combatirlo”. Para nuestra sorpresa Carlos Salinas decidió en ese mismo momento tomar medidas para reducir el volumen de plomo en diversos productos en el país. Puso en contacto al Secretario de Comercio en ese momento que era Jaime Serra Puche para que conmigo tratara el problema del plomo. Entonces nosotros le presentamos a Serra Puche un diagnóstico de la problemática y se empezaron a tomar medidas. Ahí fue uno de los primeros casos en que la problemática del plomo se planteó y también se planteó la necesidad de tomar medidas.

Considero que este movimiento sobre el barro que se está haciendo en estos días es muy importante. Que toda la sociedad civil de México debe de apoyarlo y también los gobiernos de los estados, comenzando por el gobierno de Morelos. Esto puede ser un modelo para el resto del país que se tomen medidas sobre el plomo. Porque continúa siendo un gran problema, un gran riesgo para la salud humana y también yo creo que si se resuelve el problema del plomo en el barro, nosotros podemos considerar que va a ser muy beneficioso para todos aquellos que viven de producir vasijas, toda esa cerámica que puede no solamente ser comprada/usada en México sino también exportada al extranjero.

Learn more about Barro Aprobado and lead in Mexico: in English, in Spanish

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